Saiba quem é John Velazquez, o jóquei vencedor do Kentucky Derby

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No último sábado, 6 de maio, você acompanhou no Suaposta ao Kentucky Derby, a primeira prova da clássica Tríplice Coroa Americana. Quem levou a melhor na emocionante disputa foi o potro Always Dreaming, que conduzido por John Velazquez fez uma belíssima corrida. Conheça o jóquei e saiba como foi seu caminho para chegar até o topo em Churchill Downs.

143rd Kentucky Derby

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O campeão da 143ª edição do Kentucky Derby (e agora bicampeão da prova) John Velazquez, de 46 anos, começou sua trajetória no mundo das corridas de cavalos com apenas um ano e meio! Mas, calma: com tão pouca idade, Velazquez apenas se divertia brincando de montaria com a família. A coisa ficou séria mesmo nos anos 80, em Porto Rico, seu país de origem. Lá, ele estudou por 1 ano e meio para se tornar jóquei profissional. Em 1990 conseguiu sua primeira vitória, no hipódromo de El Nuevo Comandante e, no mesmo ano, se mudou para Nova Iorque. Foi lá que Velazquez aprendeu a falar inglês e começou sua carreira de sucesso.

Logo após a chegada nas terras norte-americanas, o jóquei venceu sua primeira Stakes, em Aqueduct, mas foi apenas em 1995 que ele ganhou sua primeira prova de Grupo 1: a Turf Classic Invitational, em Belmont Park. Aos poucos, John Velazquez foi transformando as pistas em seu lar: além de ter entrado para o hall da fama do turfe, em 2012, dois anos depois ele foi eleito o jóquei mais bem pago da história – Velazquez ganha aproximadamente US$24 milhões por ano!
Em toda sua carreira, já são aproximadamente 31 mil largadas e mais de 5.700 vitórias. Johnny V, como é carinhosamente chamado pelos colegas de profissão, é um colecionador de prêmios: são 10 Breeders’ Cup, 2 Belmont Stakes, 4 Woodbine Mile, 1 Dubai World Cup e agora 2 Kentucky Derby!

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John Velazquez e Animal Kingdom após a vitória no Kentucky Derby de 2011. Foto: Jeff Haynes

O primeiro Derby

O primeiro grande êxito na famosa corrida pelas rosas aconteceu em 2011, quando Velazquez correu com Animal Kingdom, do treinador H. Graham Motion. Para a prova, o jóquei tinha planos de montar Uncle Mo mas, por problemas de saúde, o cavalo ficou de fora da disputa. Por ironia do destino, o jóquei Robby Albarado, que estava inscrito com Animal Kingdom, também se machucou. Ficou nas mãos de Velazquez a corrida e também o prêmio. Mas se engana quem acha que o atleta levou tudo pra casa: o jóquei fez questão de dividir o total com seu colega, Albardo, que ficou com metade do dinheiro dado ao campeão.

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A parceria com Todd Pletcher

Velazquez e o treinador Todd Pletcher trabalham juntos há 24 anos. Apesar das grandes carreiras e do extenso número de vitórias e de prêmios que dividem juntos, os dois ainda não tinham ganhado um Kentucky Derby na mesma equipe – cada um só havia vencido a corrida pelas rosas uma vez. A parceria era tanta que, em 2013, Velazquez até teve outra chance de vencer o Derby, mas a fidelidade falou mais alto: ele teve a oportunidade de montar o cavalo Orb, mas correu com Verrazano, treinado por Pletcher. Naquele ano, Orb foi o grande vencedor da corrida e Verrazano chegou em 14º lugar.

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John Velazquez e Todd Pletcher comemoram a vitória com o cavalo Always Dreaming no 143º Kentucky Derby. Foto: Andy Lyons

Foi apenas em 2017, com Always Dreaming, que o Kentucky Derby chegou para a dupla. “De todas as grandes corridas que já vencemos juntos, era essa que eu queria vencer com Todd. Era essa que estava faltando”, disse o jóquei. O bicampeonato duplo foi mais que especial para ambos: Velazquez já havia largado 19 vezes em um Kentucky Derby. Pletcher, 48. Quando fala da relação com o patrão e amigo, o jóquei até brinca: “Esse é o meu único relacionamento que dura mais que meu casamento”.

O profissional e o pessoal

Foi no meio das pistas que Velazquez conheceu seu grande amor: Leona O’Brien, filha do treinador Leo O’Brien.

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John, a mulher e os filhos. Foto: Todd Lemery

Os dois se viram pela primeira vez no hipódromo de Saratoga e o responsável pelo relacionamento foi ninguém menos que o jóquei Mike Smith, que fez o trabalho de cupido e apresentou os dois! O casal está casado há 21 anos e tem dois filhos.

Confira mais dados sobre o jóquei:

Nome: John R. Velazquez
Idade: 46 anos
Nascimento: 24 de novembro de 1971
Origem: Carolina, Porto Rico
Maiores Prêmios:

  • Kentucky Derby (2011, 2017)
  • Belmont Stakes (2007, 2012)
  • Breeders’ Cup Mile (1998, 2012)
  • Breeders’ Cup Juvenile Fillies (2000, 2002)
  • Breeders’ Cup Filly & Mare Turf (2002, 2011)
  • Breeders’ Cup Distaff (2004)
  • Breeders’ Cup Sprint (2004)
  • Breeders’ Cup Turf (2007, 2014)
  • Breeders’ Cup Juvenile (2010)
  • Breeders’ Cup Marathon (2010)
  • Breeders’ Cup Juvenile Fillies Turf (2011)

Grandes cavalos que já montou: Da Hoss, Lemon Drop Kid, Ashado,Roses in May, Bluegrass Cat, Scat Daddy, Rags to Riches, Uncle Mo, Animal Kingdom, Wise Dan, Always Dreaming.

John Velazquez e Always Dreaming provavelmente irão repetir a colaboração no dia 20 de maio, quando acontece a segunda etapa da Tríplice Coroa Americana, a Preakness Stakes, em Pimlico.
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